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ESG相关法律风险日益上升

发布环境、社会责任和公司治理内容的公司,正在因为虚假和误导性的陈述,受到监管机构和股东越来越多的关注

George Boychuk

ESG投资意味在做投资决策时,对环境、社会责任和公司治理(ESG)因素进行分析。近年来,这种投资越来越受到基金经理的重视,导致专注于ESG的共同基金和交易所交易基金快速增长。反过来,这又促使各行各业的企业大力宣传并尝试利用自己在ESG方面的能力获利。

但ESG不能只是说说而已,这类宣传已经促使来自法律和监管角度更为严厉的审视。其中包括针对虚假声明和其他与ESG相关的不当活动的政府执法措施和民事诉讼,以及针对ESG相关风险采取的更严格的上市公司披露要求。

执法行动

与ESG有关的政府执法行动,一般基于对虚假或误导性声明的指控,包括金融公司对其ESG投资原则的声明,以及企业对其产品环境安全性的陈述。在此方面的一个重要进展是,美国证券交易委员会(SEC)成立了一个“气候与ESG工作组”,旨在识别ESG相关的不当行为。

该工作组的第一个行动是对矿业巨头淡水河谷(VALE.US)的诉讼,指控其对2019年倒塌的一座大坝安全性的虚假陈述。该诉讼援引的虚假陈述不光来自SEC备案文件,还有淡水河谷的演示文稿、可持续性发展报告,以及ESG网络研讨会,显示出SEC在立案时的审查范围之广。随后,纽约梅隆银行(BNY Mellon)旗下的一家投资咨询公司,因为关于公司ESG质量评估的误导性陈述而面临执法行动,最终被处以罚款。

美国联邦贸易委员会(FTC)也追究ESG相关的违法行为。最近,沃尔玛(WMT.US)和科尔百货公司(KSS.US)因为关于某些纺织产品成分的虚假声明而遭到起诉。两家公司都宣称其产品由采用环保制造工艺生产的竹纤维制成。FTC称,这些产品的成分实际上是人造丝,其生产过程涉及有毒化学物质,产生有害污染物。两起诉讼最终均以罚金了结。

集体诉讼

除了政府诉讼之外,近期的一些集体诉讼也在揭露所谓的“漂绿”声明,指控某些公司为其产品或商业行为贴上环保的虚假标签。不同之处在于,此前的诉讼通常是由造成环境损害的具体事件或行动引发的。

“漂绿”案已经在各行各业出现。比如,汉堡王麦当劳(MCD.US)被指控在营销中称其产品是可持续的,而包装中却含有有害物质;小蜜蜂化妆品(Burt’s Bees Cosmetics)被指控在广告中宣称其成分天然,来自负责任的来源,但实际上含有有害化学物质;还有可口可乐(KO.US),它声称自己的瓶装水产品100%可回收,但瓶盖和标签却不可回收。

监管动态

美国证券交易委员会最近的一些监管行动,也表明了对ESG问题的强烈关注。2022年5月,该委员会发布了加强投资基金和投资顾问信息披露要求的拟议规则。此外,还采取了一系列措施,强化上市公司在ESG方面的披露。

2021年2月,SEC下设的公司融资监管部(Division of Corporation Finance)接到指示,SEC备案文件要将重点放在与气候有关的披露上。随后,它发布了样本函,说明了发行人可能收到的关于其披露气候相关风险的意见类型。随后,2022年3月又公布了拟议规则,如果获得通过,将实施与气候相关风险有关的具体披露要求。 

降低风险

这些监管方面的动态,加上最近SEC和联邦贸易委员会最近的执法行动,表明对ESG问题的高度重视,这应该会促使受影响的公司做出相应的反应。公司采用健全的信息披露控制及程序,是减少执法行动、民事诉讼和不准确信息披露风险的有效方法。

提交报告的公司已经被要求遵守披露控制和程序,以确保他们的SEC报告是准确的,并符合适用的规则。在当前的法律环境下,这一程序也必须延伸到ESG的披露。前文提到的SEC诉纽约梅隆银行案就凸显了这一点,它特别提到了该银行未能执行旨在防止错误陈述的政策和程序。

此外,ESG披露控制和程序不应局限于SEC备案文件,还应适用于其他情况下发表的声明,包括社会责任报告和类似文件,以及广告和宣传材料。这对于保护企业免受监管审查和执法行动,以及潜在的民事索赔都至关重要。

从监管的角度来看,全面的ESG控制及程序的必要性,体现在上文讨论的SEC的意见书样本中,其中包括对发行人的企业社会责任报告的评论。这显示了SEC在审查ESG相关信息披露时的广泛原则。关于诉讼风险,集体诉讼的原告还会在公司提交给SEC的备案文件之外,寻找与ESG相关的虚假陈述和/或不准确信息。为了降低法律风险,我们相信所有公司都可以受益于一个全面和协调的程序,以审查和核实与ESG事项有关的公开声明和披露。

George BoychukZiegler, Ziegler & Associates LLP的律师,这是一家企业和证券律师行,专门代表外国发行人、存托银行和投资者处理与存托凭证相关的企业和诉讼事务。其联系方式是:boychuk@zieglerlaw.com

(本文为翻译文章,中英文版本如有冲突,以英文版本为准。如欲参考原文,请点击这里)

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